Científicos en todo el mundo analizan muestras de sangre congelada para rastrear los orígenes del coronavirus

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Un agente de seguridad impide tomar imágenes en el exterior del Instituto de Virología de Wuhan, China. EFE/EPA/ROMAN PILIPEY
Un agente de seguridad impide tomar imágenes en el exterior del Instituto de Virología de Wuhan, China. EFE/EPA/ROMAN PILIPEY (ROMAN PILIPEY/)

Científicos en todo el mundo están analizando muestras de sangre recolectadas antes de la pandemia en un esfuerzo internacional para identificar el origen del covid-19 y prevenir nuevos brotes en el futuro, en medio del escepticismo entorno a los resultados de la investigación de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Las muestras están siendo analizadas por organizaciones como la Cruz Roja Estadounidense y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos para detectar la presencia de anticuerpos contra el SARS-CoV-2, el virus que causa el Covid-19. Los bancos de sangre de Estados Unidos, Europa y otros países también están analizando nuevos enfoques para analizar muestras de sangre en busca de signos de infección, según reportó este jueves el Wall Street Journal.

Los científicos quieren averiguar si alguna de las muestras, que fueron congeladas y almacenadas, contienen anticuerpos contra el nuevo coronavirus, lo que podría ayudar a revelar cuánto tiempo estuvo circulando antes de que se descubrieran los primeros casos en Wuhan, China, en diciembre de 2019.

Estudiar las muestras de sangre en otras partes de China y en otros países había sido un pedido de la misión de la OMS que viajó al país asiático para investigar los orígenes de la pandemia, en una misión que ha estado rodeada de escepticismo debido al limitado acceso que las autoridades chinas brindaron a los investigadores.

El equipo liderado por la OMS recomendó que el Centro de Sangre de Wuhan analice anticuerpos contra el SARS-CoV-2 en muestras de sangre recolectadas de donantes adultos entre septiembre y diciembre de 2019, y “más atrás en el tiempo hasta que haya dos meses sucesivos sin ninguna evidencia de anticuerpos específicos de SARS-CoV-2“, según el informe.

Un médico donando plasma en Wuhan en febrero de 2020. (STR / AFP)
Un médico donando plasma en Wuhan en febrero de 2020. (STR / AFP) (STR/)

El centro recolecta alrededor de 200.000 donaciones de sangre anualmente de adultos de 18 a 60 años, según el informe. Las muestras de las donaciones se almacenan durante dos años, por lo que todavía estaría disponible algo de sangre de 2019. Las muestras deben compararse con sangre recolectada en otras regiones de China donde no se detectaron casos de Covid-19 antes de principios de 2020, según el informe.

El Centro de Sangre de Wuhan aceptó el estudio, dijo la viróloga holandesa Marion Koopmans, otro miembro del equipo. El proyecto debe ser extenso, dijo, para poder detectar pequeños focos de casos que los otros sistemas de vigilancia no detectaron. El centro remitió las preguntas a la Comisión Nacional de Salud de China.

Estados Unidos también está buscando en los bancos de sangre pistas sobre qué tan temprano apareció el covid-19 dentro de sus fronteras, y los investigadores en Europa también han buscado anticuerpos en muestras de sangre.

Michael P. Busch, vicepresidente senior de investigación y asuntos científicos de Vitalant, una red de laboratorios y centros de sangre, y presidente electo de la Sociedad Internacional de Transfusión de Sangre, dijo al Wall Street Journal que se había contactado con centros de sangre en China, Brasil, Sudáfrica, Canadá y Estados Unidos para discutir cómo trabajar juntos para analizar muestras de sangre almacenadas de 2019 y posteriores.

Por su parte, la Escuela de Salud Pública de Harvard está construyendo un “observatorio inmunológico global”, un sistema de vigilancia que permitiría a los científicos detectar la propagación de virus en tiempo real analizando rutinariamente sangre de donaciones y pruebas médicas en busca de evidencia de infección, dijo el epidemiólogo e inmunólogo Michael Mina.

Podemos comenzar a identificar las perturbaciones de la misma manera que identificamos los tornados que se avecinan o los huracanes”, dijo el especialista.

Los científicos creen que el estudio de muestras de sangre congeladas puede ser una forma poderosa para determinar cómo y cuándo comenzó la pandemia. Aunque advierten que no será sencillo: el éxito de la investigación dependerá de la cantidad de muestras que tengan los bancos de sangre y del nivel de acceso a ellas otorgado por las autoridades. Además, las prácticas y regulaciones para recolectar y almacenar sangre difieren de un país a otro. Muchos bancos de sangre almacenan muestras solo por períodos breves, en parte porque carecen de suficiente capacidad de congelación.

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